Von Celtics in NBA-Playoffs eliminierte Netze

Die Nets hatten erwartet, um die NBA-Meisterschaft zu kämpfen, und vielleicht werden sie es eines Tages tun. Aber dieser Tag ist nicht jetzt, und ein weiterer verkürzter Nachsaison-Auftritt endete am Montag, als die Boston Celtics sie mit 116-112 besiegten, um einen Vier-Spiele-Sweep in ihrer Playoff-Serie der ersten Runde abzuschließen.

Es war ein passendes Finale einer unzusammenhängenden Saison für die Siebtplatzierten Nets, die Monate damit verbrachten, durch eine bunte Besetzung von Charakteren zu radeln. Sie wurden durch Verletzungen und Abwesenheiten zunichte gemacht, durch einen Mischmasch-Kader, der keine kohärente Art von Basketball ans Tageslicht bringen konnte, und schließlich durch einen überlegenen Gegner, der zwei der besten Spieler der Welt in seine erstickenden Klammern setzte.

Die Celtics stellten in der regulären Saison die beste Verteidigung der Liga und bewiesen, dass sie gegen Kevin Durant und Kyrie Irving kein Zufall war. Ime Udoka, der Trainer der Celtics im ersten Jahr, war in der vergangenen Saison einer der Assistenten von Coach Steve Nash in Brooklyn und setzte sein institutionelles Wissen während der gesamten Serie ein.

Als nächstes steht für die zweitplatzierten Celtics der Sieger der Erstrundenserie zwischen den Chicago Bulls und den Milwaukee Bucks an. Der Titelverteidiger Bucks hat am Mittwoch einen Vorsprung von drei Spielen zu eins, wenn er in Spiel 5 seiner Serie einsteigt.

Die Nets, die in dieser Saison die zweithöchste Gehaltsliste der Liga hatten, werden versuchen, sich neu zu kalibrieren. Nash, der 2020 von den Nets ohne Erfahrung als Cheftrainer eingestellt wurde, hat nun zwei frühe Ausstiege nach der Saison geleitet. (Die Nets verloren in der vergangenen Saison im Halbfinale der Eastern Conference gegen die Bucks.) Irving, der ein uneingeschränkter Free Agent werden kann, hat angekündigt, dass er beabsichtigt, erneut beim Team zu unterschreiben. Aber er trat in dieser Saison nur in 29 Spielen der regulären Saison an, weil er sich weigerte, sich gegen das Coronavirus impfen zu lassen.

Die Saison wurde auch durch einen Handel in der Zwischensaison mit den Philadelphia 76ers unterbrochen, die James Harden im Austausch für ein Paket erwarben, das Ben Simmons, Seth Curry und Draft Picks enthielt. Simmons kam mit einem unruhigen Rücken in Brooklyn an und sagte, er habe sich seit Monaten mit psychischen Problemen befasst. Er erschien nie in Uniform.

Das Harden-Experiment war ein Reinfall. Harden, Durant und Irving spielten in nur 16 Spielen in zwei Spielzeiten zusammen, einschließlich der Playoffs.

Vor Spiel 4 dachte Nash über die turbulente Saison der Nets nach und drehte sie weiter, indem er sagte, dass sie das Team „besser“ und „stärker“ gemacht habe.

„Wir haben die Herausforderung angenommen und sind alle daran gewachsen“, sagte er. „Und irgendwann werden uns diese Herausforderungen viel bringen. Wir hoffen jedoch, dass wir in Zukunft nicht mit so vielen konfrontiert werden.“

Durant verpasste 21 Spiele, nachdem er sich im Januar das Knie verstaucht hatte, und spielte dann spät in der regulären Saison schwere Minuten, als das Team um einen Platz im Play-in-Turnier kämpfte. Nachdem Durant in Spiel 3 nur 11 Field Goals gegen die Celtics versucht hatte, räumte Nash ein, dass Müdigkeit eine Rolle gespielt haben könnte.

„Kevin musste mehr als 40 Minuten für mehr als fünf Wochen spielen, nachdem er sechs, sieben Wochen verpasst hatte“, sagte er und fügte hinzu: „Ich bin sicher, das hat einen großen Tribut gefordert.“

Und da waren die vielbeachteten Abwesenheiten des Teams. Simmons sah sich die ersten drei Spiele der Serie in Straßenkleidung von der Bank aus an. Harden spielt jetzt in Philadelphia. Und Joe Harris, einem der besten Schützen des Teams, wurde im November ein Knochenpartikel aus seinem linken Knöchel entfernt. Als seine Rehabilitation einen Rückschlag erlitt, unterzog er sich im März einem weiteren chirurgischen Eingriff, der seine Saison beendete.

Gegen die Celtics verpassten die Nets Harris’ Länge in der Verteidigung zusammen mit seiner Fähigkeit, den Boden als 3-Punkte-Bedrohung zu dehnen. Infolgedessen könnten die Celtics noch aggressiver sein, wenn es darum geht, mehrere Verteidiger auf Durant zu kleben, wenn er den Ball berührt.

Die Serie selbst war ein schneller Abstieg in die Sinnlosigkeit. Nachdem Jayson Tatum von den Celtics Spiel 1 mit einem Summer-Beating-Layup gewonnen hatte, benutzte Irving mehrere Obszönitäten, um seine Interaktionen mit Fans zu beschreiben, die in Boston am Spielfeldrand saßen. (Die NBA verhängte daraufhin eine Geldstrafe von 50.000 US-Dollar gegen Irving wegen obszöner Gesten.) Nachdem die Netze in Spiel 2 geschlagen wurden, überschüttete Irving den jungen Kern der Celtics mit Lob und sagte Reportern, dass „ihre Zeit jetzt ist“. Und nachdem er in Spiel 3 Probleme hatte, klang Durant bei seiner Pressekonferenz nach dem Spiel verblüfft. Was könnte er möglicherweise tun, um die Serie am Leben zu erhalten? Er hatte keine unmittelbaren Lösungen.

„Vielleicht mehr schießen, vielleicht klüger sein“, sagte er langsam und monoton. „Fang den Ball näher am Rand. Schneller spielen. Fange und schieße mehr.“

Durant sagte, er würde versuchen, es „herauszufinden“, indem er vor Spiel 4 mehr Film studiert.

Jetzt haben die Netze einen ganzen Sommer Zeit, um nach Antworten zu suchen.

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