Sabres zeigt Potenzial im denkwürdigen Saisonfinale, sende RJ mit OT-Sieg vom Platz | Buffalo Sabres Neuigkeiten

Die Menge im KeyBank Center brachte Bills-Spieler mit dem „Shout“-Song zum Ständchen und feuerte die Sabres mit zahlreichen Gesängen von „Let’s Go Buffalo!“ an.

Es gab hörbares Aufatmen als Reaktion auf die Action auf dem Eis und emotionalen Applaus, um dem legendären Sender Rick Jeanneret Tribut zu zollen. Sie kamen zusammen, um sich von dem Mann zu verabschieden, der einige der größten Triumphe in der Franchise-Geschichte erzählte, aber sie füllten auch das Gebäude, um ein lästiges Sabres-Team zu sehen, das Hoffnung für eine Fangemeinde weckt, die genug von Tumult und Enttäuschung hat.

Der 3:2-Erfolg in der Verlängerung gegen die Chicago Blackhawks vor 16.505 Fans am Freitagabend zum Abschluss der 82 Spiele umfassenden Saison 2021-22 war eine Momentaufnahme all dessen, was sich für die Sabres seit dem Verein auf und neben dem Eis verändert hat trafen sich im September zum Trainingslager. Sie glichen zweimal aus, um die Verlängerung zu erzwingen, und Casey Mittelstadt erzielte das entscheidende Tor, um einen 32-39-11-Saisonrekord aufzustellen.

„Oh Mann, ich weiß gar nicht, was mir da durch den Kopf ging“, strahlte Mittelstadt. „Es war eine gute Art, das Jahr zu beenden. Offensichtlich gab es für alle einige Höhen und Tiefen. … Es war eine großartige Art, es für RJ zu beenden.“

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Rick Jeanneret nennt sein letztes Spiel Sabres-Spiel am Freitagabend nach einer Karriere von über 50 Jahren.

Auf dem Eis gab es spannende, spannungsgeladene Spielzüge der Gründungsspieler, die die neuen Gesichter der Franchise sind. Tage Thompson, ein 24-Jähriger, der im Lager in die Mitte wechselte, erzielte sein 38. Saisontor als Mannschaftsführer zum 1:1-Ausgleich in der dritten Halbzeit nach einem Cross-Ice-Pass eines verjüngten Jeff Skinner.

Power, erst 19 Jahre alt und seit acht Spielen in seiner NHL-Karriere, erzielte sein zweites Tor bei einem Schuss durch den Verkehr, um es erneut auszugleichen, wobei 5:38 in der Regel blieben. Und Mittelstadt beendete den Job in der Verlängerung nach einem von Dylan Cozens geschaffenen Abpraller.

Die Sabres schlugen die Blackhawks im dritten Drittel und in der Verlängerung mit 19:4.

„Ich denke, wir haben uns auf der Bank einfach von der Menge und uns gegenseitig ernährt“, sagte Thompson. “Ich glaube, es gab niemanden, der nicht geglaubt hätte, dass wir zurückkommen und das gewinnen würden. Ich denke, der Grund dafür ist der Charakter, den wir in unserer Gruppe haben.”

Power und sein Verteidigerkollege Rasmus Dahlin, die 2021 bzw. 2018 als Erster in der Gesamtwertung eingezogen wurden, zeigten ihre Zauberkunst mit dem Puck und spielten reif um das eigene Netz. Das Paar, zusammen mit Mattias Samuelsson und Henri Jokiharju, verschafft Buffalo eine beeindruckende Top 4 auf der blauen Linie für ihr Streben, die Playoffs zu erreichen.

Alex Tuch, ein gebürtiger Syrakuser, der im Blockbuster-Handel erworben wurde, das Jack Eichel nach Vegas schickte, trieb seine Teamkollegen und das Publikum mit unerbittlichem Spiel mit und ohne Puck an. Die Aufstellung war gefüllt mit Spielern, von denen erwartet wird, dass sie in den kommenden Jahren bei den Sabres sein werden, darunter die jüngsten Draft-Auswahlen der ersten Runde, Cozens, Mittelstadt und Peyton Krebs, die ebenfalls zum Eichel-Deal kamen.

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Die Geräusche. Diese Stimme. Wir werden es nie vergessen. Jeanneret erzielte im letzten Spiel seiner Karriere einen letzten Siegtreffer der Buffalo Sabres.

Von den 16 Skatern in der Aufstellung der Sabres sind nur drei als uneingeschränkte Free Agents anhängig: Vinnie Hinostroza, Mark Pysyk und John Hayden. Es ist möglich, dass alle drei in der nächsten Saison wieder im Verein sein könnten. Zehn in der Aufstellung waren unter 25 Jahre alt. Und die Fortschritte der Sabres in den letzten zwei Monaten zeigen, dass das Potenzial des jungen Kerns noch lange nicht ausgeschöpft ist.

Trotz eines rigorosen Zeitplans belegten die Sabres mit 0,611 Punkten seit dem 2. März den 13. Platz am Freitag. Insgesamt verzeichnete der Punkteprozentsatz von Buffalo die größte Verbesserung seit 2015-16, was nur auftrat, weil das Franchise in der vergangenen Saison geschrumpft war. Die Sabres gingen im März und April 16-9-3. Sie wurden Fünfter von acht Teams in der Atlantic Division, nachdem sie ausgewählt wurden, um ganz unten zu landen.

„An alle Fans, die heute Abend herausgekommen sind, ich denke, wir haben es uns zu Herzen genommen, RJ und die Fans im Gebäude nicht im Stich zu lassen“, sagte Thompson.

Und die Sabres haben dies trotz einer langen Liste von Verletzungen, einem Covid-19-Ausbruch und Tuchs verspäteter Ankunft erreicht. Craig Anderson, der beste Torhüter des Teams, verpasste die letzten drei Spiele mit einer anhaltenden Verletzung. Dustin Tokarski musste beide Spiele des Back-to-Back starten, um die Saison zu beenden.

Zusätzlich zu Thompsons Durchbruchssaison erholte sich Skinner mit 33 Toren, um den Sabres ihr erstes Tandem mit mehr als 30 seit 2010/11 zu bescheren. Victor Olofsson und Kyle Okposo erreichten beide die 20-Tore-Marke, während Tuch einen neuen Karriererekord in Punktzahlen pro Spiel aufstellte. Scheinbar hat sich jeder Spieler im Team, unabhängig von seiner Erfahrung, unter Trainer Don Granato und seinen Mitarbeitern verbessert.

Die 229 Tore der Sabres waren die meisten der Franchise, seit sie zuletzt 2010/11 die Playoffs erreichten. Der Großteil des Kaders sowie der gesamte Trainerstab und das Managementteam werden in der nächsten Saison wieder dabei sein.

Die Sabres schienen einen großen Teil ihrer desillusionierten Fangemeinde mit der gleichen unerbittlichen Arbeitsmoral wie die besten Teams der Franchise zurückzugewinnen. Anders als zu Beginn der Saison kommen die Fans zu den Spielen nicht mehr in Trikots mit den Namen der ehemaligen Kernspieler des Teams. Jetzt sehen Sie unter anderem Dahlin, Thompson, Cozens, Tuch und Power.

Die Aufregung hat das andere Team in der Stadt erreicht. Bills Erstrundenauswahl Kaair Elam besuchte das Spiel mit einem Dutzend seiner neuen Teamkollegen, darunter Josh Allen. Die Menge brüllte, als die Gruppe beim Spiel in einer Suite gezeigt wurde.

Es war eine Party im KeyBank Center, gekrönt von den Sabres, die ihre Fans vom Eis in der Mitte begrüßten. Und obwohl es das letzte Mal sein wird, bis Hockey im Herbst zurückkehrt, zeigten sie der Menge, dass es in naher Zukunft mehr zu feiern geben sollte.

„Man kann nur hoffen, Menschen zu gewinnen [over] es so zu lieben, wie wir es tun“, sagte Granato. „Ich versuche, eine Umgebung zu schaffen, die unseren Spielern hilft, diese Leidenschaft zum Spielen zu finden, und wir wissen, dass sich das Gebäude so anfühlen wird, wenn wir so spielen können. Und wenn sich das Gebäude so anfühlt, wird es etwas ganz Besonderes. Wir bauen immer noch, aber ich finde es toll, wie sich unsere Jungs dieses Jahr darauf zubewegt haben.”

Hier sind weitere Beobachtungen aus dem Finale

Tokarski lieferte unter schwierigen Umständen eine weitere mutige Leistung ab. Bei der 0:5-Niederlage gegen Boston am Donnerstag erzielte er 27 Paraden und hatte vor Beginn des Finales nur wenig Zeit, sich auszuruhen. Sein Breakaway-Stopp gegen Sam Lafferty erfolgte kurz vor Powers Ausgleichstreffer.

Domanik Kubalik und Dylan Strome trafen für Chicago (28-42-12), das mit 2:1 durch das Tor des letzteren in Führung ging und 10:27 nach regulärer Spielzeit übrigblieb.

Die Sabres hätten Aaron Dell einfach auf dem Kader behalten können, um Tokarski zu unterstützen, da Anderson nicht verfügbar war, aber der Club entschied sich dafür, Michael Housers Hingabe und Ausdauer zu belohnen. Der 29-jährige Houser wurde am Freitag aus Cincinnati nach einem Playoff-Shutout mit 42 Paraden für die Cyclones zurückgerufen. Es war ungefähr drei Monate zuvor, dass Houser bei einem positiven Covid-19-Test daran gehindert wurde, mindestens ein weiteres Spiel mit den Sabres zu spielen.

In ähnlicher Weise ließen die Sabres Pysyk in der Verteidigung in die Aufstellung zurückkehren, um Casey Fitzgerald zu ersetzen, der sich den Amerks anschloss.

Kyle Okposo kam am frühen Freitag in die Arena, wie er es vor jedem Spiel tut. Er bereitete sich jedoch nicht darauf vor zu spielen. Eine Unterkörperverletzung hinderte den 34-jährigen Flügelspieler daran, im Finale mit seinen Teamkollegen anzutreten. Aber Okposo wollte mit dem Rest der Sabres zusammen sein, um in die letzte Nacht ihrer siebenmonatigen Reise einzutauchen.

Okposo wurde vor dem Spiel als Empfänger des Rick Martin Award von Sabres bekannt gegeben, über den die Fans abstimmen.

„Du vermisst deinen größten Anführer in Kyle“, sagte Granato mit einer Mischung aus Stolz und Traurigkeit.

Der verletzte Sabres-Goalie Malcolm Subban, ein gebürtiger Torontoer, sang vor dem Spiel eine herausragende Darbietung der amerikanischen Nationalhymne, die seinen Teamkollegen ein Lächeln entlockte und dem Publikum tosenden Applaus entlockte. Subban erlitt am 11. Januar eine Verletzung am Saisonende, ist aber im Team geblieben. Er ist ein ausstehender uneingeschränkter Free Agent.

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