Die Wirtschaft schrumpfte im ersten Quartal, aber die zugrunde liegenden Kennzahlen waren solide

Die US-Wirtschaft schrumpfte in den ersten drei Monaten des Jahres, da Angebotsengpässe im Inland, Nachfrageausfälle im Ausland und die schnelle Inflation weltweit eine ansonsten robuste Erholung belasteten.

Das inflationsbereinigte Bruttoinlandsprodukt ist im ersten Quartal um 0,4 Prozent gesunken, teilte das Handelsministerium am Donnerstag mit. Es war der erste Rückgang seit den Anfängen der Pandemie und eine deutliche Umkehrung des schnellen Wachstums von 1,7 Prozent in den letzten drei Monaten des Jahres 2021.

Aber die negative Zahl verdeckte Beweise für eine Erholung, von der Ökonomen sagten, dass sie grundsätzlich stark blieb. Der Rückgang – 1,4 Prozent auf Jahresbasis – resultierte hauptsächlich aus der Art und Weise, wie Lagerbestände und Handel in der Berechnung berücksichtigt werden, sowie aus geringeren Staatsausgaben, da die Hilfsmaßnahmen von Covid-19 nachlassen. Messungen der zugrunde liegenden Nachfrage zeigten ein solides Wachstum.

Am wichtigsten ist, dass die Verbraucherausgaben, der Motor der US-Wirtschaft, im ersten Quartal um 0,7 Prozent gewachsen sind, trotz steigender Benzinpreise und der Omicron-Welle des Coronavirus, die die Ausgaben für Restaurants, Reisen und ähnliche Dienstleistungen im Januar zurückhielt.

„Die Verbraucherausgaben sind der Flugzeugträger in der Mitte des Ozeans – sie pflügen einfach weiter“, sagte Jay Bryson, Chefökonom von Wells Fargo.

Dennoch könnte diese Widerstandsfähigkeit in den kommenden Monaten auf die Probe gestellt werden, da die schnellste Inflation seit vier Jahrzehnten weiterhin ihren Tribut fordert. Die Verbraucherpreise stiegen im ersten Quartal mit einer Jahresrate von 7 Prozent, und die inflationsbereinigten Einkommen der Amerikaner nach Steuern gingen das vierte Quartal in Folge zurück.

Der Anteil der Amerikaner, die die Inflation als das bedeutendste finanzielle Problem der Haushalte angeben, erreichte in einer am Donnerstag veröffentlichten Gallup-Umfrage ein Rekordhoch. Insgesamt 46 Prozent bewerteten ihre persönlichen Finanzen positiv, gegenüber 57 Prozent vor einem Jahr, als eine Mehrheit der Haushalte neu von Runden direkter Bundeshilfen profitierte.

Trotz dieser düsteren Aussichten haben höhere Preise die Kaufbereitschaft der Verbraucher noch nicht gedämpft. Aber das wird sich ändern, wenn die Inflation die Einkommensgewinne weiterhin übertrifft, sagte Beth Ann Bovino, Chefökonomin der USA für S&P Global. Die Sparquote fiel im ersten Quartal erstmals unter ihr Vorpandemieniveau, da die Verbraucher weniger sparten, um ihre Ausgaben aufrechtzuerhalten.

„Es gibt einen Wendepunkt“, sagte sie. Irgendwann in diesem Jahr fügte sie hinzu: „Ich gehe davon aus, dass die Haushalte anfangen werden, zu reagieren, indem sie entweder herunterhandeln, nach Deals suchen oder weniger bereit sind, höhere Preise zu zahlen.“

Im Melting Pot, einer nationalen Kette von fast 100 Fondue-Restaurants, gingen die Einnahmen Anfang Januar zurück, da steigende Coronavirus-Fälle sowohl Gäste als auch Mitarbeiter zu Hause hielten. Aber die Reservierungen erholten sich schnell und der Valentinstag – „unser Super Bowl“, sagte der Vorstandsvorsitzende Bob Johnston – war der stärkste seit Beginn der Aufzeichnungen. Die Verkäufe in diesem Frühjahr sind gegenüber 2019 um 40 Prozent oder mehr gestiegen, und das Wachstum wäre noch stärker, wenn Franchisenehmer genügend Mitarbeiter einstellen könnten.

„Wir sind nicht in der Lage, die Nachfrage zu befriedigen“, sagte Mr. Johnston. „Wir brauchen mehr Teammitglieder und haben Probleme damit, die Bank voll zu halten.“

Der Schmelztiegel erhöht die Löhne, um Arbeiter anzulocken, und zahlt für viele Zutaten mehr. Bisher war es in der Lage, die Preise anzuheben, um höhere Kosten auszugleichen, ohne Geschäfte zu verlieren, aber Mr. Johnston sagte, er wisse nicht, wie lange das so weitergehen würde.

„Wir versuchen, damit sehr vorsichtig umzugehen und sind nicht übermäßig zuversichtlich, dass wir die Preise ohne Auswirkungen weiter erhöhen können“, sagte er. „Es könnte eine Grenze geben, die wir nicht sehen können, und wir wollen diese Grenze nicht überschreiten.“

Die Republikaner haben steigende Preise genutzt, um die Wirtschaftspolitik von Präsident Biden zu sprengen. Der Bericht vom Donnerstag gab ihnen Raum, diese Kritik zu verstärken.

„Beschleunigte Inflation, eine Arbeitnehmerkrise und das wachsende Risiko einer signifikanten Rezession sind die charakteristischen wirtschaftlichen Misserfolge der Biden-Regierung“, sagte der Abgeordnete Kevin Brady aus Texas, der oberste Republikaner im House Ways and Means Committee, in einer Pressemitteilung.

Das Weiße Haus versuchte, den Rückgang des Bruttoinlandsprodukts als Folge von Macken in den Daten abzutun, die die Gesamtstärke der Wirtschaft nicht widerspiegelten.

„Während die Wachstumsschätzung des letzten Quartals durch technische Faktoren beeinflusst wurde, stehen die Vereinigten Staaten den Herausforderungen von Covid-19 auf der ganzen Welt, Putins unprovozierter Invasion in der Ukraine und der globalen Inflation aus einer Position der Stärke gegenüber“, sagte Biden in einer Erklärung nach dem Veröffentlichung unter Bezugnahme auf Präsident Wladimir V. Putin von Russland.

Tatsächlich war die Schwäche des ersten Quartals zum Teil auf die Robustheit der US-Erholung im Vergleich zum Rest der Welt zurückzuführen. Amerikanische Einzelhändler haben auf die Verbrauchernachfrage reagiert, indem sie mehr importierten. Gleichzeitig sind die US-Exporte aufgrund des schwächeren Wirtschaftswachstums im Ausland zurückgeblieben. Infolgedessen ist das Handelsdefizit in die Höhe geschnellt und hat im ersten Quartal mehr als drei Prozentpunkte von der Veränderung des Bruttoinlandsprodukts abgezogen.

„Die Moral von der Geschichte ist, dass die Omicron-Welle, der Krieg in der Ukraine und neue Lockdowns in China für das Wachstum im Ausland kostspieliger waren als im Inland“, sagte Diane Swonk, Chefökonomin der Wirtschaftsprüfungsgesellschaft Grant Thornton. „Die Inlandsausgaben waren bemerkenswert robust. Es hat sich tatsächlich beschleunigt.“

Eine langsamere Bestandsausweitung hat das Wachstum um fast einen weiteren Prozentpunkt verringert. Unternehmen haben Ende 2021 eiligst Lagerbestände aufgebaut, um sicherzustellen, dass Unterbrechungen der Lieferkette sie während der Weihnachtszeit nicht mit leeren Regalen zurücklassen. Das bedeutete, dass sie im neuen Jahr nicht so viel auffüllen mussten wie sonst.

Ein Maß für das zugrunde liegende Wachstum, das die Auswirkungen von Lagerbeständen und Handel ausklammert, stieg im ersten Quartal inflationsbereinigt um 0,6 Prozent. Das war eine bescheidene Beschleunigung gegenüber Ende letzten Jahres.

Ökonomen warnten jedoch davor, Lager- und Handelseffekte vollständig zu ignorieren. Beide spiegeln die Herausforderungen wider, vor denen einheimische Produzenten stehen, um die himmelhohe Verbrauchernachfrage zu befriedigen.

„Wenn wir Dinge importieren, anstatt sie hier herzustellen, spiegelt das wider, dass wir mehr fordern, als wir produzieren können“, sagte Wendy Edelberg, Direktorin des Hamilton Project, einer wirtschaftspolitischen Abteilung der Brookings Institution. „Das deutet darauf hin, dass unsere Wirtschaft einfach nicht in der Lage ist, die Nachfrage zu befriedigen.“

Die Federal Reserve versucht, die Nachfrage zu dämpfen, indem sie die Zinssätze erhöht, von denen die politischen Entscheidungsträger hoffen, dass sie die Inflation zähmen werden. Aber Russlands Invasion in der Ukraine und eine neue Runde von Covid-Lockdowns in China haben seine Arbeit erschwert, indem sie die Versorgungsunterbrechungen verlängert haben, gegen die die Zentralbank wenig tun kann.

Matt Younger, Inhaber einer kleinen Baufirma in Annapolis, Md., hat mit langen Verzögerungen und höheren Preisen für fast alles zu kämpfen, was zum Bau eines Hauses gehört: Zwei-mal-vier-Bauweise, Sperrholz, Fenster, Garagentore.

„Es ist wie beim Schachspiel – ich muss bei allem ein paar Züge voraus sein, falls ich etwas nicht bekomme“, sagte er.

Nun drohen steigende Zinsen den brandaktuellen Immobilienmarkt abzukühlen. Hypothekenanträge sind stark zurückgegangen, die Verkäufe neuer und bestehender Eigenheime sind ebenfalls zurückgegangen, und anekdotische Beweise aus dem ganzen Land deuten darauf hin, dass die verrückten Bieterkriege, die den Wohnimmobilienmarkt für einen Großteil der letzten zwei Jahre geprägt haben, allmählich nachlassen könnten.

All das hat bisher jedoch nicht zu einer Abschwächung des Baugeschäfts geführt. Der Wohnungsbau wuchs im ersten Quartal um 0,5 Prozent, nur geringfügig langsamer als im letzten Quartal 2021, und die Anträge auf Baugenehmigungen stiegen im März. Mr. Youngers Geschäft boomt immer noch.

Herr Younger sagte, er habe aufgehört, Festpreisverträge anzubieten, weil er nicht im Voraus sicher sein könne, wie viel seine Materialien kosten würden. Irgendwann, so vermutet er, werden einige Renovierungskunden Projekte zurückschrauben, um sie an ihr Budget anzupassen. Aber in Bezug auf neue Häuser gibt es im Raum Washington einen solchen Wohnungsmangel, dass er bezweifelt, dass die Nachfrage versiegen wird – und selbst wenn die Verkäufe zurückgehen, kann er die Häuser, die er baut, immer vermieten.

Weiter oben in der Lieferkette geraten einige Unternehmen jedoch unter Druck.

Marilyn Santiago betreibt Creative Architectural Resin Products, einen in Florida ansässigen Hersteller von Kunstholzbalken, Fensterläden und anderen dekorativen Elementen für Häuser. Frau Santiago hat wie Herr Younger erlebt, wie die Kosten für ihre Materialien in den letzten Monaten in die Höhe geschossen sind. Aber sie hat Mühe, diese Erhöhungen an ihre Bauherrenkunden weiterzugeben, weil sie nach Möglichkeiten suchen, ihre eigenen Kosten niedrig zu halten.

Bauverzögerungen schaden auch dem Geschäft von Frau Santiago. Ihre Produkte können im Allgemeinen erst nach den Fenstern eines Hauses installiert werden, und da Fenster im ganzen Land nachbestellt werden, ist ihr Lager mit fertigen Stücken überfüllt, die schon vor Monaten hätten geliefert werden sollen.

„Wenn Sie zu mir nach Hause kommen, werden Sie ein paar Klammern sehen, und mein Truck ist auch ein Lagerhaus“, sagte sie.

Jetzt erwägt Frau Santiago die Anschaffung eines neuen Lagers – aber auch die Lagerpreise sind in die Höhe geschossen.

„Es ist, als würden alle die Situation ausnutzen – und wir als Kleinunternehmer sind im Grunde der Boxsack der Angebot-und-Nachfrage-Welt“, sagte sie.

Jeanna Schmalek, Talmon Joseph Smith und Ana Schwanson beigetragene Berichterstattung.

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